Stay With Me

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I was not very diligent when it came to getting myself a copy of the penultimate Bob Dylan album, “Shadows in the Night.” Otherwise I would have run to the Amazon online store to pre-order it as soon as it was available. But the handful of covers of old songs sung by Sinatra did not particularly catch my attention, especially when none of the titles of the selected songs looked familiar to me. In fact I never got to buy it on my own initiative, but it was a gift someone gave me that I could never be grateful enough for.

The first time I heard it I did it lamely while devoting my time to other activities that would surely provide me a more immediate gratification. Or so I thought. One sometimes can be quite banal, even “snobbish.” My first impression was to welcome it strangely, as another daring feat of the famous curmudgeon, determined to demolish his legend. And I thought, “too gloomy, but anyway, it’s all right, he has more than earned the right to do what he pleases.” I said, “No matter, I’ll listen to it later more closely with the due respect it surely deserves. I have to put my five senses in the lyrics and the way he sings them.” And so I did. The next night I sat quietly and carefully listened to savor one by one each of the pieces of such a refined mosaic.

Why did I do it? First of all, as I said before, respect for the artist. Then, because, after so many years, I know that to get the real pleasure that understanding Dylan means, it is not enough just a first listen or a superficial approach. In fact, it’s necessary to penetrate the soul of the performer, chasing his rhymes to the last breath. No wonder the first time I heard “Visions of Johanna” I felt it was an unbearable litany. However, it soon ended up being as essential as “Desolation Row” and “Gates of Eden.” Those were meaningful songs. With them I came to understand that there is a peculiar beauty beyond the confines of reality and no matter how long one may argue about what is real and what is not, none of that does really matter within the place where Bob Dylan invites us.

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Back to the main subject, what really matters is what happened after that. The gentle breeze of “I’m A Fool to Want You” lament was caressing my ears. The song evoked the warm tenderness and wrenching revelation of an unhealthy love that must be eradicated, but impossible to live without. The next cut uncovers the beautiful sadness in the evocative voice already worn out, transmitting the emotion of that bitter end in which the moon went down and the stars were gone, but the sun did not rise at dawn. There was nothing left to say, “The Night We Called It A Day.” All those heartbreak stories, hopeless loves that hurt and are at once unavoidable, sung with the mastering skillfulness of a gifted storyteller with a hoarse and pained voice and the extreme ability of a seasoned performer with the experience of half a century.

All of this was happening when the melancholy sound of the third track came to my ears, opening again my sense of perception as so many times before. I was mesmerized once again, though this time my thoughts ran along very different paths, back to a remote past that I could not even remember. The song, titled “Stay With Me” had made its live debut a few months earlier, played by Dylan in concert on October 26, 2014 at the Dolby Theatre in Hollywood, CA. Naturally I had heard the live version and probably some later performance from the same tour that would have impressed me quite favorably. However, I had not devoted the necessary attention yet to the studio recording filling now the room of my apartment. Something in that interpretation moves me and suggests a more thorough analysis. I have to listen to it again to talk about it. I leave it by now till the end.

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Bob Dylan’s album, Shadows In The Night, released on February 3, 2015
A selection of songs made famous by Frank Sinatra

I continue to pay attention to “Autumn Leaves”, full of nostalgia and melancholy. It is a rounded composition that Dylan sings with considerable conviction and an unprecedented mastery never seen this way before in his recording career. We might say it is undoubtedly the most successful performance of the disc, for those experts in vocal technique, along with the previous cut, “Stay With Me”, which we will discuss in depth later. Let’s not forget the title that closes the album, “That Lucky Old Sun”; that wonderful prayer of the poor exhausted worker who envies the sun for doing nothing but wandering around heaven all day. That’s a tune that Dylan sang with some frequency in ’86 and then in Madison ’91, where he did an unforgettable version. He sang it again, but never in a register even vaguely resembling the way he does it here on this record especially designed for music lovers. “Why Try To Change Me Now” is next in quality to these aforementioned cuts, talking about dreams lying on the ground. The old troubadour sings a complaint of a sentimental wanderer unable to be what he’s not. He’s singing it with veiled skepticism and a certain irony drawing on the indolent nature of his autumnal voice. It’s all about the impossibility for an unfortunate dreamer to lead a conventional life. The song refers to someone who accepts himself and accepts his fate, allowing people to speculate and laugh at him. Don’t you remember? I was always your clown. Why try to change me now? “Some Enchanted Evening” does not detract from the rest, but perhaps it is the track that had less impact on me throughout the album, along with “Where Are You”, even if the latter sense reminds me of “Lay Lady Lay” or “If I Threw It All Away.” Though I love the way he is humming that swinging tune when he says: “Who can explain it, who can tell you why? Fools give you reasons wise men never try.”  It almost reminds me of a certain Christmas carol and has its magic.

The melody of “Full Moon and Empty Arms” wraps me in its romantic aspiration and leads me into another dimension. It works as a throwback to the 30’s, invoking a time that I never met except in the American movies. Its cadence gives way to the unfounded hope of a dream that, in the disenchanted voice of the outdated ‘crooner’ Dylan has become, sounds too illusory. Softly, the song, much more toned with the appearance of a sigh than with the formulation of a desire, wakes up in me emotions that have much to do with broken dreams. It also opens a loophole to the still remote possibility of a rewarding end:

“Full Moon and Empty Arms
Tonight I’ll use the magic moon to wish upon
And next full moon
If my one wish comes true
My empty arms will be filled with you”

However, in the current Dylan’s voice, as he uttered those words, the way he marks the breaks, how he phrases it in that warm and grave whisper, leaves the listener yielded to discouragement. Most likely there will not be another full moon, and if there is, one tends to believe those arms will still remain empty.

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The first two times I heard “Where Are You?” it did not say too much to me. It’s a corny song, I thought, and although its performer strives to put all of his faith into the heart of this old tune the result seemed a little loose. What is surprising is that listening to it now several times in a row trying to find adjectives to describe my impressions, I just ended up admitting that there is a certain beauty in it. Has a taste of ripe fruit, reminder of a distant past. It is the sweet, sad scent of nostalgia. I tried to express what the nuances that the veteran artist of Columbia incorporates on his version suggest. But in the end it didn’t matter, because what really transcends is not the quality of his performance, but the patina of time. I mean that old flavor that not only belongs to the song itself but to the very nature of the voice that interprets it.

Next is about the penultimate track. What’ll I do when you’re far away and I am blue? What’ll I do? When I am wondering who is kissing you what’ll I do? I know what you’re going to tell me, could be a song by José Luis Perales. It may appear so. But it’s not like that. Not such a kind of song, at least not in Dylan’s voice. While listening to this stanza:

“What’ll I Do with just a photograph
To tell my troubles to?

When I’m alone
With only dreams of you
That will not come true
What’ll I do?”

We can see that haunting image of the subject drowning his sorrow at the only one photo he possesses of his beloved one. That’s a passage that hardly fits into the idea that I have of the Spanish singer. And I say that without involving any contempt for the work of the songwriter from Castejon (Cuenca). But for me “What’ll I Do” is not among the best cuts of the disc, either. I have already mentioned the most remarkable ones and it only remains to be said, before analyzing my favorite song from the CD, that the finishing touch comes with “That Lucky Old Sun” in a masterful performance. Bob Dylan usually ends his studio albums with a significant track, generally of high quality. And this “Shadows in the Night” is no exception.

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Bruce Springsteen, Frank Sinatra and Bob Dylan

I had seen “The Cardinal” many years ago, but could not remember the argument. I was warned that the main theme on the soundtrack of the film was the tune of that “Stay With Me” which was performed by Dylan at his Hollywood concert. I was also informed that the song belonged to his then new album, “Shadows in the Night”, something I was not aware of yet. Equally, it was also announced to me that the content of the film probably had much to do with the decision of the singular performer to include the song in his last work. For that reason I decided to see the movie again and I’ve seen it once more now to have it fresh in my mind as I write about this piece which seems to me the soul of the disc.

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The cinematographic work is about faith and loyalty, not only the Catholic faith, but faith in one’s own convictions and loyalty to principles. This is a complex and ambitious film about the power of church and the powers that be, in the socio-political aspect. Nationalism, totalitarianism, racism and discrimination of any kind are severely criticized in the movie. On a personal level it runs between existential doubt, the reaffirmation of faith to overcome weakness and the loyalty. Basically it raises the dilemma of choosing between faith, loyalty to principles, or loyalty to the people who trusted us. And it is in the moments when the question arises that the main theme appears on the soundtrack. The same melody starts again whenever loyalty to a human being becomes the main subject, whether referring to friendship, fraternity or humanitarian devotion.

And indeed the song moves between these two issues, faith and loyalty, which appear to be linked with each other in the plot. A closer look at the lyrics reveals that it is written as a prayer. The doubts about faith, existential concerns and weakness, give way to feelings of loneliness and then weariness and despair ensue and know only one consolation: the continued support and loyalty of those we trust, whether God or anybody else.

Another interesting factor that dominates the film and is seen in the first line of the song is the internal struggle between humility and ambition.

I firmly believe that Bob Dylan knew the film well and effectively choosing “Stay With Me” was conditioned by the theme of the film and the use of that melody made on the soundtrack. Hence the performance of the controversial ‘crooner’ highlights moments of weakness and does not seem to seek shelter in faith and trust on high through humility and prayer, as suggested in the lyrics. But instead, seems to have more confidence in the loyalty of his fans who remained faithful, in spite of everything.

It is revealing the way he pronounces this:

“And I go seeking shelter
And I cry in the wind”

And how very seriously he intones the final stanza:

“Though the road buckles under
Where I walk, I walk alone
Till I find to my wonder
Every path leads to Thee
All that I can do is pray
Stay With Me
Stay With Me”

In the film, when the sister of the future Cardinal receives a slap from her mother for initiating a courtship with an individual of Jewish origin and the mother insults her by calling her ‘slut’, the girl runs upstairs to find shelter in her bedroom. Brother priest comes up to comfort her and tells her as he embraces her:

“Remember when you were a little girl and I hugged you and said: ‘Hold me tight and no matter what happens hang on me and never let me go’?”

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The music of this ballad sounds again when Mona, the girl, confesses to her brother that she had carnal relations with the Jewish guy. The priest, based on his Catholic faith, rejects any option other than repentance, compelling her to leave her boyfriend forever. Offended and betrayed when she tried to cling to him to save herself, Mona fled in horror without receiving absolution.

That is exactly the same feeling that I perceive in Dylan’s performance. And it is what I think Dylan conveys in his version of this song which, in his hoarse lament, becomes sublime. The fear of not being understood, feeling rejected, betrayed. But more than a prayer, it sounds like a plea when he says: “All I can do is pray”. And it seems to me I hear him say, “Hang on me and never let me go, stay with me, stay with me.”

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The Hipnotist Collector

Quédate Conmigo

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No fui muy diligente a la hora de hacerme con un ejemplar del penúltimo disco de Bob Dylan, el álbum titulado “Shadows In The Night”. En cualquier otro caso habría corrido a visitar la tienda on line de Amazon para encargarlo con antelación en cuanto estuvo disponible. Pero el puñado de versiones de antiguas canciones interpretadas por Sinatra no llamaba especialmente mi atención. Más aún cuando ninguno de los títulos de las canciones seleccionadas me resultaba familiar. De hecho nunca llegué a adquirirlo por propia iniciativa, sino que fue un regalo que me hicieron que nunca agradeceré lo suficiente.

La primera vez que lo escuché lo hice sin demasiada convicción mientras dedicaba mi tiempo a otras actividades que seguramente me proporcionarían una más inmediata gratificación. O eso creía yo. Uno a veces puede resultar de lo más banal, incluso “snob”. Mi primera impresión fue acogerlo con extrañeza, mas bien como otra osadía del afamado cascarrabias, empeñado en demoler su leyenda. Y pensé, “demasiado sombrío, pero en fin, está bien, se ha ganado con creces el derecho de hacer lo que le venga en gana”. Me dije, “no importa, ya lo escucharé más adelante con el debido respeto y con mayor detenimiento, seguro que lo merece. Tendré que poner mis cinco sentidos en la letra de las canciones y en su forma de cantarlas”. Y así lo hice. A la noche siguiente me senté tranquilamente a escucharlo y a saborear una por una cada una de las piezas de tan refinado mosaico.

¿Que por qué lo hice? En primer lugar, como ya he dicho, por respeto al artista, y luego porque, después de tantos años, ya sé que para llegar al verdadero placer de los sentidos que significa entender a Dylan, no basta con la primera escucha o con un acercamiento superficial, hay que penetrar en el alma del intérprete persiguiendo en sus rimas hasta el último aliento. No en vano la primera vez que oí “Visions Of Johanna” me pareció una letanía insufrible y en poco tiempo acabó siendo tan imprescindible como lo fueron “Desolation Row” y “Gates Of Eden”. Canciones llenas de significado. Con ellas llegué a entender que hay una peculiar belleza más allá de los confines de la realidad y que por más que uno discuta sobre lo que es real y lo que no, nada de eso importa dentro de ese lugar al que Bob Dylan nos invita.

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Aunque lo que de verdad importa es lo que ocurrió entonces. La suave brisa del lamento de “I’m A Fool To Want You”, la cálida ternura y la desgarradora revelación de un amor enfermizo que es necesario erradicar, pero sin el que es imposible vivir. La hermosa tristeza en la evocadora voz ya gastada transmitiendo la emoción de ese amargo final en el que descendió la luna y desaparecieron las estrellas, pero el sol no salió al amanecer. No había ya nada que decir, “The Night We Called It A Day (la noche en que lo dejamos)”. Todas esas historias de desengaño, de amores sin remedio que lastiman y son a un tiempo inevitables, cantadas con la maestría de un dotado narrador con la voz ronca y dolida y la extremada habilidad de un avezado intérprete con la experiencia de medio siglo.

Todo eso estaba sucediendo cuando el sonido melancólico de la tercera pista llega a mis oídos, abriendo de nuevo mi sentido de la percepción como tantas otras veces. Solo que esta vez discurría por caminos muy diferentes, de vuelta a un pasado lejano que ni siquiera podría recordar. La canción, titulada “Stay With Me (Quédate Conmigo)”, había hecho su debut en directo pocos meses antes, interpretada por Dylan en el concierto del 26 de Octubre de 2014 en el Dolby Theatre de Hollywood, CA. Naturalmente yo ya había escuchado esa versión en directo y probablemente alguna otra versión posterior de esa misma gira que me habría impresionado muy favorablemente. Sin embargo, no le había dedicado aún la atención requerida a la grabación de estudio que ahora llenaba la sala de mi apartamento. Algo en esa interpretación me conmueve y sugiere un análisis mas exhaustivo. Tengo que escucharlo de nuevo para poder hablar de ello. Lo dejo para el final.

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Bob Dylan’s album, Shadows In The Night, released on February 3, 2015
A selection of songs made famous by Frank Sinatra

Continúo atento a “Autumn Leaves”, llena de nostalgia y melancolía. Una composición redonda que Dylan canta con una convicción nada desdeñable comparativamente y una maestría sin precedentes en su carrera discográfica. Sin duda la más lograda interpretación del disco, para aquellos expertos en técnica vocal, junto con el tema anterior, “Stay With Me”, del que luego hablaremos en profundidad. Sin olvidar el título que cierra el álbum, “That Lucky Old Sun”; Esa maravillosa plegaria del pobre trabajador extenuado que envidia al sol por no hacer nada sino dar vueltas por el cielo todo el día. Un tema que Dylan ya cantó con cierta frecuencia en el año 86 y luego en Madison ’91, donde hizo una versión inolvidable. Volvió a cantarla en alguna otra ocasión, pero nunca en un registro ni parecido a como lo hace aquí en este disco especialmente elaborado para melómanos. “Why Try To Change Me Now” les sigue en calidad a estos cortes antes mencionados, hablando de sueños echados por tierra. El viejo trovador entona aquí con mucho escepticismo y una cierta ironía en el carácter indolente de su voz otoñal la queja de un trotamundos sentimental incapaz de ser lo que no es. La imposibilidad para un lamentable soñador de llevar una vida convencional. Alguien que se acepta a si mismo y acepta su destino, permitiendo que la gente haga conjeturas y se burle de él ¿No lo recuerdas? Siempre fui tu payaso ¿Por qué intentar cambiarme ahora? “Some Enchanted Evening” no desmerece del resto, pero tal vez sea el tema del disco que menos impacto ha causado en mi, junto con “Where Are You”, incluso si el sentido último recuerda “Lay Lady Lay” o “If I Threw It All Away”. Y eso que me encanta la forma de canturrear ese bamboleo de la tonadilla cuando dice: “Who can explain it, who can tell you why? Fools give you reasons, wise men never try (¿Quien puede explicarlo, quien sabe por qué? Los locos tienen razones que los sabios no entienden)”. Casi me recuerda a un villancico y tiene su magia.

Como en una vuelta a los años 30 que no conocí salvo en las películas Americanas, la melodia de “Full Moon And Empty Arms” me envuelve en su romántica aspiración y me guía hacia otra dimensión donde su cadencia deja paso a la infundada esperanza de un sueño que, en la voz desencantada del ‘crooner’ trasnochado que Dylan ha llegado a ser, resulta demasiado ilusorio. Suavemente, entonada más con la apariencia de un suspiro que con la de la formulación de un deseo, la canción despierta en mi emociones que tienen mucho que ver con los sueños rotos. También abre un resquicio a la posibilidad todavía remota de un final gratificante:

“Full moon and empty arms
Tonight I’ll use the magic moon to wish upon
And next full moon
If my one wish comes true
My empty arms will be filled with you

(Luna llena y brazos vacíos
Esta noche formularé un deseo a la mágica luz de la luna
Y la próxima luna llena,
Si mi deseo se cumple,
Mis brazos vacíos te estarán abrazando)”

Sin embargo, en la actual voz de Dylan, tal como él pronuncia esas palabras, como marca las pausas, como frasea en ese cálido y grave susurro, deja al oyente rendido al desaliento. Probablemente no habrá otra luna llena y, si la hay, uno tiende a creer que esos brazos seguirán vacíos.

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Las dos primeras veces que escuché “Where Are You?” no me decía gran cosa. Es una canción cursi, opinaba, y por más que su intérprete se empeñe en poner toda su fe en el meollo de este viejo tema el resultado me parecía un poco flojo. Lo sorprendente es que al escucharla ahora varias veces seguidas tratando de encontrar calificativos con los que describir mis impresiones, acabo por admitir que hay una cierta belleza en ella. Un sabor a fruta madura, a un pasado remoto. El dulce y triste aroma de la nostalgia. Trataba de expresar lo que sugieren los matices que el veterano artista de Columbia incorpora a esta versión suya. Pero al final eso carecía de importancia, porque lo que de verdad trasciende no es la calidad de la interpretación, sino la patina del tiempo. Ese sabor añejo que no solo pertenece a la canción en si misma sino a la propia naturaleza de la voz que la interpreta.

Penúltima pista. ¿Qué haré cuando estés lejos y esté triste? ¿Qué haré? Cuando me pregunte quien te besa ¿qué haré? Ya sé lo que me vais a decir, podría ser una canción de Jose Luis Perales. Puede parecerlo. Pero no es así. No al menos en la voz de Dylan. Aunque atendiendo a esta estrofa:

“What’ll I do with just a photograph
To tell my troubles to?

When I’m alone
With only dreams of you
That won’t come true
What’ll I do?

(¿Qué haré con sólo una fotografía
A la que contarle mis penas?

Cuando esté solo,
Solo con mis sueños
que no se cumplirán
¿Qué haré?)”

Encontramos esa evocadora imagen del sujeto ahogando sus pesares ante la única foto que posee de su amada. Un pasaje que difícilmente encaja en la idea que yo tengo del cantautor Español. Sin que ello suponga menosprecio alguno hacia la obra del compositor de Castejón (Cuenca). Pero tampoco está para mi este “What’ll I Do” entre lo mejor del disco. Lo más destacable ya lo he mencionado y solo resta decir, antes de analizar mi canción favorita, que el broche de oro lo pone “That Lucky Old Sun” con una interpretación magistral. Bob Dylan suele acabar sus álbumes de estudio con un tema significativo, generalmente de gran calidad. Y este “Shadows In The Night” no es la excepción.

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Bruce Springsteen, Frank Sinatra and Bob Dylan

Había visto “El Cardenal” hace ya muchos años, pero no recordaba el argumento. Me advirtieron de que el tema principal en la banda sonora de la película era la melodía de ese “Stay With Me” que Dylan había estrenado en su concierto de Hollywood. También me informaron de que dicha canción pertenecía a su entonces nuevo álbum, “Shadows In The Night”, algo de lo que yo no era consciente todavía. E igualmente me anunciaron que probablemente el contenido del film tenía mucho que ver con la decisión del singular intérprete de incluir ese tema en su último trabajo. Por esa razón decidí ver la película otra vez y he vuelto a verla ahora de nuevo para tenerla fresca en la memoria mientras escribo sobre esta pieza que se me antoja el alma del disco.

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La obra cinematográfica versa sobre la fe y la lealtad, no exclusivamente la fe católica, sino la fe en las propias convicciones y la fidelidad a unos principios. Se trata de una película compleja y ambiciosa sobre el poder de la iglesia y los poderes fácticos, en el aspecto socio-político. Los nacionalismos, totalitarismos, el racismo y la discriminación de cualquier índole son severamente criticados en la cinta. En el ámbito personal discurre entre la duda existencial, la reafirmación de la fe ante la flaqueza y la lealtad. Básicamente plantea el dilema de la elección entre la fe, la lealtad a unos principios, o la lealtad a las personas que confiaron en nosotros. Y es en los momentos en que esa duda surge cuando hace su aparición el tema principal en la banda sonora. La misma melodía vuelve a escucharse siempre que la lealtad a un ser humano se convierte en protagonista, ya sea referida a la amistad, la fraternidad o la vocación humanitaria.

Y efectivamente la canción se mueve entre esos dos temas, la fe y la lealtad, que en la trama aparecen vinculados entre si. Una mirada atenta a la letra de la canción revela su condición de plegaria. Las dudas ante la fe, la duda existencial, la flaqueza, dan paso al sentimiento de soledad y la debilidad y el desánimo solo conocen un consuelo: el apoyo constante y la lealtad de aquellos en quienes confiamos. Ya sea Dios u otros.

Otro factor interesante que domina la película y se vislumbra en el primer verso de la canción es la lucha interna entre la humildad y la ambición.

Tengo la firme convicción de que Bob Dylan conocía bien la película y que efectivamente la elección de “Stay With Me” estuvo condicionada por la temática del film y el uso que de la melodía se hace en la banda sonora. De ahí que la interpretación del controvertido ‘crooner’ subraye los momentos de flaqueza y no parezca buscar refugio en la fe y la confianza en el altísimo a través de la humildad y la oración, como sugiere la letra, sino que por el contrario parece confiar más en la lealtad de quienes siguen siendo sus incondicionales, a pesar de los pesares.

Es proverbial como pronuncia ese:

“And I go seeking shelter
And I cry in the wind

(Voy buscando refugio
Y exclamo al viento)”

Y como entona muy gravemente esa estrofa final:

“Though the road buckles under
Where I walk, walk alone
Till I find to my wonder
Every path leads to Thee
All that I can do is pray
Stay With Me
Stay With Me

(Aunque el camino se inclina pendiente abajo
Por donde yo camino, camino solo
Hasta que, para mi asombro, descubro
Que todos los caminos conducen a Ti
Y todo lo que puedo hacer es rezar
Quédate conmigo
Quédate conmigo”

En la película, cuando la hermana del futuro Cardenal recibe una bofetada de su madre por haber iniciado un noviazgo con un individuo de origen judío y ésta le insulta llamándole ‘guarra’, la chica corre escaleras arriba a refugiarse en su dormitorio. El hermano sacerdote sube a consolarla y le dice mientras le abraza:

“¿Recuerdas cuando eras niña y te abrazaba y te decía: ‘Abrázame fuerte y pase lo que pase agárrate a mi y no me sueltes’?”

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La música de esta balada vuelve a sonar cuando Mona, la chica, se confiesa con su hermano de haber tenido relaciones carnales con el muchacho judío. El sacerdote, basándose en su fe católica, rechaza cualquier otra opción que no sea la del arrepentimiento, conminándole a abandonar a su novio para siempre. Ofendida y traicionada cuando intentaba aferrarse a él para salvarse, Mona huye despavorida sin recibir la absolución.

Exactamente esa sensación es la que yo percibo. Eso es lo que yo creo que transmite Dylan en su versión de este tema que él, en su ronco lamento, convierte en sublime. El miedo a no ser comprendido, a sentirse rechazado, traicionado. Más que rezar, parece suplicar cuando dice: “All I can do is pray (lo único que puedo hacer es rezar)”. Y a mi me parece oírle decir: “Agárrate a mi y no me sueltes, quédate conmigo, quédate conmigo”.

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El Coleccionista Hipnótico